Der Mann hinter der Topgun Fighter Pilot School



Gerade aus Vietnam zurückgekehrt, erhielt ein Marinepilot eine neue Mission:Eine Schule gründen

In diesem Jahr jährt sich der 50. Jahrestag des Navy Fighter Weapons School , ein Fortbildungsprogramm, besser bekannt als Top Gun , was die Abschüsse von Marinefliegern während des Vietnamkrieges dramatisch verstärkte.

US-Piloten, die Missionen über Nordvietnam flogen, waren Gefahren durch Flugabwehrgeschütze, Boden-Luft-Raketen und feindliche Piloten in sowjetischer oder chinesischer Produktion ausgesetzt MiG-Kämpfer . Waffenstörungen waren auch eine ständige Angst. Als die Piloten der US-Marine und der Luftwaffe im März 1965 nach herausragenden Leistungen im Zweiten Weltkrieg und in Korea zum ersten Mal in den Vietnam-Kampf eintraten, wagten sie sich mit einer gewissen Übermut weiter. Aber amerikanische Besatzungen nahmen unerwartet schwere Treffer von nordvietnamesischen Piloten, die US-Taktiken studierten und lernten, ihnen entgegenzuwirken. Unter der Leitung des Bodenradars starteten feindliche Piloten effektive Trefferangriffe auf große US-Flugzeugformationen und wurden durch sowjetisches Training und verbesserte MiGs zu noch größeren Bedrohungen.

Marinepiloten waren in den Krieg gegangen und dachten, wir wären die besten Piloten der Welt, die die besten Flugzeuge fliegen, die mit den besten Waffen bewaffnet sind, schreibt Dan Pedersen Topgun: Eine amerikanische Geschichte . Die Nordvietnamesen haben uns etwas anderes gezeigt. Wir waren bereit, alles zu tun, um zu gewinnen.



Von Februar bis Juli 1968 flog Pedersen Missionen in einem F-4 Phantom II-Jagdbomber, der vom Flugzeugträger USS Enterprise vor der Küste Nordvietnams katapultiert wurde. Anschließend wurde er einem Phantomgeschwader an der Naval Air Station Miramar in San Diego zugewiesen, wo er für die Gruppe verantwortlich war, die das Topgun-Trainingsprogramm erstellt hatte.

Ich habe meinen Seesack geparkt im Herbst 1968 in Miramar als Taktiklehrer bei Fighter Squadron 121, dem Flottenersatzgeschwader für alle F-4 Phantom-Staffeln an der Westküste. Jedes Mal, wenn eine Fluggesellschaft im Pazifik ein Phantom verlor, produzierte die V-121 ein Ersatzflugzeug und eine Zwei-Mann-Besatzung. Unser Jagdgeschwader war das größte in der Marine, als ich dort war. Es waren durchschnittlich etwa 70 F-4Bs und F-4Js sowie 1.400 Offiziere und Mannschaften zugeordnet. Als Trainingskommando stellte es sicher, dass die Staffeln, die von unseren Trägern aus operierten, in voller Stärke und einsatzbereit waren.

Ich war ein Ausbilder in der fortgeschrittenen Taktikphase (oder Abteilung) des Geschwaders. Lt. Cmdr. Sam Leeds war Leiter der Taktik. Grundlegende Luftkampftaktiken waren mein Bereich. Der Lehrplan war eine taktische Standarddoktrin der Marine und entsprach allen veröffentlichten Richtlinien, wie das F-4 Phantom geflogen werden sollte. Unsere Schüler lernten, wie sie ihre Waffen abfeuern, Bomben abwerfen und mit Fernradar ein entferntes Ziel abfangen können. Es war ungefähr so ​​weit fortgeschritten wie die Biologie für englische Majors.



Fortgeschrittene Taktiklehrer VF-121, 1969 (Original-Topgun-Ausbilder in Fettdruck): Hintere Reihe L-R: Jerry Kinch, Dick Moody, Peter Jago, Tom Irlbeck, Darrell Gary, Ross Anderson, Jerry Sawatzky, Sam Vernallis, Don Sharer, Jim Laing. Erste Reihe L-R: Joel Graffman, Steve Smith, Mel Holmes, Dan Pedersen von Hank Hallelan, Vern Jumper, Jim Ruliffson, John Nash. Nicht gezeigt: J. C. Smith (Dan Pedersen)
Fortgeschrittene Taktiklehrer VF-121, 1969 (Original-Topgun-Ausbilder in Fettdruck): Hintere Reihe L-R: Jerry Kinch, Dick Moody, Peter Jago, Tom Irlbeck, Darrell Gary, Ross Anderson, Jerry Sawatzky, Sam Vernallis, Don Sharer, Jim Laing. Erste Reihe L-R: Joel Graffman, Steve Smith, Mel Holmes, Dan Pedersen von Hank Hallelan, Vern Jumper, Jim Ruliffson, John Nash. Nicht gezeigt: J. C. Smith (Dan Pedersen)

Was uns davon abgehalten hat, die aerodynamischen Grenzen zu überschreiten, war die Haltung der Risikoaversion, die häufig das Training beeinträchtigt. Das Schlimmste, was wir in Bezug auf das höhere Hauptquartier tun konnten, war, ein Flugzeug zu verlieren. Als ich neue Phantom-Piloten und ihre Rücksitzfahrer zum Fliegen mitnahm, gingen wir auf Nummer sicher. Wir haben Luftkampfmanöver durchgeführt, aber immer innerhalb strenger Sicherheitsparameter. Dem Programm fehlte der Kampfrealismus. So wollen Sie einen jungen Mann nicht in den Krieg schicken. Der Feind bekommt immer eine Stimme, sagte einmal eine weise Person, und am Himmel über Nordvietnam stimmte der Feind in Scharen. Endlich war es an der Zeit, dass die Marine etwas dagegen unternahm.

Ende Dezember zeigte mir Leeds ein dickes Dokument, das in einem blauen Umschlag gebunden war. Es war eine Studie des Naval Air Systems Command mit dem Titel 'Report of the Air-to-Air Missile System Capability Review'. Diese Studie, die von Kapitän Frank Ault, dem Kapitän des Flugzeugträgers Coral Sea, erstellt wurde, war eine beeindruckende, konsequente Arbeit.



Ungefähr 200 Seiten lang war es eine umfassende Untersuchung der Gründe für unser Scheitern im Luft-Luft-Kampf um Nordvietnam. Aults Projekt begann im Sommer 1968, als er ein Team leitete, das sich mit dem Problem der radargesteuerten Sparrow-Luft-Luft-Rakete befasste, die normalerweise nicht funktionierte oder fehlschlug. Er zog mehr als 200 Personen zu einem Symposium im Naval Air Missile Test Center in Point Mugu nördlich von Los Angeles an. Es gab Piloten, Kommandeure sowie Manager und Techniker von Raytheon, Westinghouse und McDonnell Douglas, alle großen Auftragnehmer für Kampfwaffen. Es war das erste Mal, dass das gesamte Luftkampfsystem von der Planung und Beschaffung bis hin zu Betrieb und Logistik untersucht wurde.

Leeds machte mich auf eine bestimmte Empfehlung im Bericht aufmerksam. Er blätterte auf Seite 37 und zeigte auf den 11. der 15 Punkte, die in Absatz 6, Flugpersonalausbildung, aufgeführt sind. Dort riet Ault dem Chef der Marineoperationen und dem Kommandeur der Marine-Luftstreitkräfte im Pazifik, so früh wie möglich eine Advanced Fighter Weapons School in Miramar für den F-8 Crusader und das F-4 Phantom einzurichten. Das waren die Worte, die Topgun hervorbrachten.

Leeds und ich wussten, dass jedes auf Miramar basierende Taktik-Trainingsprogramm durch uns laufen würde. Er sah mich an und sagte, Dan, warum nimmst du es nicht?

Er hatte Erfahrung und Dienstalter über mich. Er hätte die Anstrengung selbst führen können. Aber er war im letzten Rennen, um das erste Jagdgeschwader zu befehligen, das die F-14 Tomcat fliegen würde (was Tom Cruise in seinem Film Top Gun von 1986 bekannt machen würde). Ich traf eine schnelle, schicksalhafte Entscheidung: Ich würde es tun.

Als wir unseren Skipper informierten, wurde Cmdr. Hank Halleland, dass ich zugestimmt hatte, als verantwortlicher Erster Offizier der Navy Fighter Weapons School zu fungieren, hatte nur eine Anweisung: Töte niemanden und verliere kein Flugzeug.

Während einer Topgun-Trainingsübung schießt eine F-4-Crew eine AIM-9 Sidewinder-Rakete ab. (Dave Baranek)

Er machte auch klar, dass wir keinen Klassenraum, Bereitschaftsraum oder Verwaltungsbüro haben würden, keine uns zugewiesenen Instandhalter und Mechaniker, keine eigenen Flugzeuge, nur Leihgeräte. Und natürlich hätten wir kein Geld. Die neue Graduiertenschule würde von Futter, Jagd und Sammeln in den vergessenen Ecken von Miramar leben. Unsere Frist für die Vorbereitung und Vorbereitung eines Lehrplans für die erste Klasse war kurz: 60 Tage. Abgesehen davon war der Job wohl eine echte Pflaume.

Bald riefen wir die Schule Topgun an. Wir waren nicht die ersten, die diesen guten Spitznamen verwendeten. Es gab einen jährlichen Luftwaffenwettbewerb, der ihn bis etwa 1958 einsetzte. Der Flugzeugträger Ranger, den ich später befehligte, nannte sich selbst die Top Gun der Pazifikflotte. Unsere Freunde und Rivalen in Miramar, die den älteren F-8 Crusader flogen, nannten sich die letzten Schützen.

Ich habe oft darüber nachgedacht, wie zufällig die Führung von Topgun auf mich gefallen ist. Ich wusste es damals noch nicht, aber es war größer und wichtiger als alles, was ich jemals unternommen hatte. Es war die Chance Ihres Lebens, dringend benötigte Veränderungen herbeizuführen. Sein Erfolg würde die Arbeit der vielen guten Flieger erfordern, die mir folgten. Aber unsere Graduiertenschule im Kampf gegen Kämpfer würde Wurzeln schlagen und gedeihen. Es würde seine eigene Mission überschreiten und für Exzellenz und Engagement der reinsten Art stehen. Nichts davon wurde im Dezember 1968 erwartet. Es war eine Aufgabe zu erledigen.

Das Programm schien fast zum Scheitern verurteilt zu sein. Ich sage das, weil die Marine nichts sehr Wichtiges für wichtig hält, das nicht von einem Admiral geführt wird. Ich war ein 33-jähriger Oberleutnant, drei Gehaltsstufen unter dem Admiral. Dass die Marine jemandem, der so niedrig ist, die Führung von Topgun übertragen hat, spricht dafür, was sie von unseren Chancen hielt. Das meiste echte taktische Flugtraining fand in der Flotte statt. Die Skipper der Flottenstaffeln glaubten, Taktiken zu besitzen. Topgun bedrohte diesen Ansatz. Somit könnten wir leicht scheitern.

Wenn Topgun abstürzte und brannte, würden die über uns stehenden höheren Offiziere keinen Makel in ihren Unterlagen erleiden. Unser Scheitern konnte auf das Stolpern von Jugendlichen abgeschrieben werden, die zwar gut gemeint waren, aber der Aufgabe nicht gewachsen waren. Das ist wahrscheinlich der Grund, warum ein Mann wie ich der verantwortliche Erste Offizier sein muss.

Ich habe mich in Hallelands Unterstützung getröstet. Er hat uns geholfen, Menschen und Ressourcen zu finden. Auch der Stammbaum des Ault-Berichts hat geholfen. Die höheren Ebenen der Marine-Luftstreitkräfte, des Pazifiks und des Pentagons mussten aufpassen, da der Chef der Marineoperationen die Studie gebilligt hatte.

Wenn ich zurückblicke, wie wir es zusammengezogen haben, ist klar, dass die handelnde Hand viel mächtiger war als meine eigene. Ich betete um das Geschenk der Unterscheidung, damit es funktioniert.

Ault schrieb die Gründung der Navy Fighter Weapons School vor, sagte jedoch nicht, was sie unterrichten sollte, wie sie unterrichtet werden sollte oder wie sie eingerichtet werden sollte. Eine solche Initiative würde heute Millionen für Spezialstudien und externe Experten beinhalten. Das Papierschieben würde Jahre dauern. 1969 war ich auf mich allein gestellt.

Unsere Aufgabe war es nicht nur, Piloten beizubringen, die heißesten Stöcke am Himmel zu sein. Es sollte den Piloten beibringen, anderen Piloten beizubringen, die heißesten Stöcke am Himmel zu sein. Unsere erste Klasse von Schülern, die von ihren Geschwaderkommandanten handverlesen wurde, verbrachte ungefähr fünf Wochen bei uns und kehrte dann zu ihren Einheiten zurück, um ihren Kollegen mitzuteilen, was wir ihnen beigebracht hatten.

Meine erste Aufgabe war es, Ausbilder zu finden, die das Talent haben, eine komplexe Lektion zu erteilen. Ungefähr zu der Zeit, als Leeds mir den Ault-Bericht zeigte, war ich Gastgeber einer Gruppe israelischer Piloten in meinem Haus in San Diego. An der Spitze der Gruppe stand Oberstleutnant Eitan Ben Eliyahu. Er hatte einen hervorragenden Ruf als Kampfpilot und Anführer. Als ich diese Leute traf, machte die IAF den Übergang vom in Frankreich gebauten Dassault Mirage zum Phantom. Sie besuchten Miramar, um zu erfahren, was sie konnten.

Beim guten amerikanischen Grillen stellte ich fest, dass die israelischen Jagdgeschwader stark an die Kraft der technischen Spezialisierung glaubten. In jedem technischen Bereich, erklärte Eliyahu, wurde ein Mann zum leitenden Spezialisten ernannt. Radar, Waffen, Kampfmittel, Aerodynamik, Taktik - jede Domäne hatte ihren Zauberer. Diese Arbeitsteilung wäre ein effizienter Weg, um ein Team von Ausbildern zusammenzustellen und in kurzer Zeit einen technischen Lehrplan zu entwickeln.

Ich entschied, dass acht Männer die richtige Nummer sein würden, um die Themen abzudecken, die wir beherrschen mussten. Vier Piloten und vier Radarabfangoffiziere (Rücksitzfahrer, die Radar-, Elektronik-, Navigations- und Waffensysteme bedienen) würden mich als Gründungsausbilder von Topgun begleiten.

Ich musste nicht lange nach guten Leuten suchen. Der Pool an kampferfahrenen Talenten im F-4-Ersatzgeschwader war groß, was hilfreich war, da keine Zeit blieb, den Papierkram zu erledigen, um Leute von anderen Einheiten zu transferieren. Die Instruktoren, die mit mir unterrichtet hatten, flogen jeden Tag und stellten neue Piloten auf die Probe. Ihr Ruf unter den Studentenpiloten in Miramar war für mich genauso wichtig wie ihr Ansehen als Krieger.

Als die Zeit gekommen war, meine ursprünglichen acht zu wählen - die ursprünglichen Brüder -, fielen mir schnell die richtigen Namen ein. Ich sprach mit jedem von ihnen, ließ sie den Ault-Bericht lesen und beschrieb die enorme Aufgabe, vor der wir standen, ein Programm für Hochschulabsolventen aufzubauen und uns darauf vorzubereiten, es innerhalb von 60 Tagen für unseren heißen Start im März zu unterrichten.

Die Piloten, die ich als Instruktoren zu Topgun eingeladen habe, waren Lts. Mel Holmes, John Nash, Jim Ruliffson und Lt. j.g. Jerry Sawatzky. Sie zögerten nicht, sich anzumelden. Wir hatten lange über die Veränderungen gesprochen, die wir für notwendig hielten, um den Luftkrieg in Vietnam zu gewinnen. Hier war die Gelegenheit, etwas dagegen zu unternehmen.

Mel Holmes war eine erste Wahl in jedermanns Buch. Ich betrachtete ihn Anfang 1969 als den besten F-4-Phantompiloten der Welt. Er war ein natürlicher Anführer mit starken Meinungen. Einmal, als Holmes auf dem Basisplatz Golf spielte, fuhr er ins Unkraut. Das waren schlechte Nachrichten für das Nest der Klapperschlangen, in das er ging, während er nach seinem Ball suchte. Als seine Kumpels sahen, wie er mit seinem 7-Eisen weghackte und diese Schlangen im Gras schlachtete, hatte er seinen Spitznamen: Rattler. Als Holmes sich in das Cockpit eines Jägers schnallte, verschwand alles, was die Flugflächen von dem Mann an der Steuerung trennte. Kein Pilot, den ich jemals kannte, schlug Holmes konsequent eins zu eins. Er war ein perfekter Kandidat, um sich auf Taktik und Aerodynamik zu spezialisieren.

Ich habe John Smash Nash ausgewählt, weil sein Herz und sein Verstand zusammengearbeitet haben. Ich kannte ihn von Anfang an, als er 1963 McDonnell F3H Demons von der Hancock flog. Nash war in Bestform, als er gegen einen angeblich überlegenen Kampfpiloten antrat. Aber was Nash besonders machte, war die Art und Weise, wie er sein Wettbewerbsfeuer mit Hyperaufmerksamkeit für Details verband. Sein Talent für technische Forschung hat unsere Vorstellungen von Taktik auf einer tiefen Faktenbasis gehalten. Er sagte seinen Schülern: Autos, Flugzeuge und Luft-Luft-Raketen sind so gebaut, dass sie versagen. Erwarten Sie Probleme und antizipieren Sie sie. Ich betrachtete seine detailgetriebene Aggression als die bestmögliche Einstellung für einen Topgun-Ausbilder.

Jim Ruliffson hat wahrscheinlich mehr reine intellektuelle Leistung erbracht als jeder von uns. Niemand verstand die elektronischen und Avioniksysteme des Phantom besser als er. Mit seinem hervorragenden technischen Verstand und seiner Ausbildung in Elektrotechnik war Ruliffson eine Selbstverständlichkeit, um unsere Bemühungen zur Beherrschung der Sidewinder- und Sparrow-Raketen voranzutreiben. In den subtilen Leistungsunterschieden zwischen diesen High-Tech-Waffen, ganz zu schweigen von den optimalen Parametern ihres Einsatzes, lag die kritische Grenze zwischen Leben und Tod. Cobra Ruliffson zeichnete sich durch seine hervorragende Begabung aus, Flugzeugbesatzungen dieses komplexe Material beizubringen.

Jerry Sawatzky oder Ski Bird, wie ich ihn nannte, hatte in Alabama Linebacker für Bear Bryant gespielt. Er war groß, imposant und sehr energisch, aber auch bescheiden und einer der sympathischsten Menschen, mit denen ich je geflogen bin. Sawatzky hatte ein großes Situationsbewusstsein, das im Kampf gegen Kämpfer von entscheidender Bedeutung war. Ein Pilot muss wachsam bleiben, was in dem Luftwürfel passiert, der sich mehrere Meilen um ihn herum erstreckt, da sich alle Spieler mit hoher Geschwindigkeit in verschiedene Richtungen bewegen. Sawatzky könnte anderen beibringen, wie sie ihr Bewusstsein entwickeln können. Er war auch gut darin, eine Begegnung aus der Luft aus der Sicht des Feindes zu sehen.

Ohne einen guten Rücksitz in seiner F-4 kommt kein Kampfpilot in einer Luftschlacht weit. Die vier Gründungs-Radarabfangoffiziere von Topgun waren die besten RIOs überhaupt.

An der Spitze des Rudels stand John J. C. Smith. Er könnte das beste RIO gewesen sein, das es je gab. Im Juni 1965 flogen die USS Midway, J. C., und sein Pilot, Cmdr. Lou Page erzielte den ersten Luft-Luft-Kill der Marine im Vietnamkrieg. Das frontale Gewirr mit einem Paar MiG-17 war ein buchstäblicher Radarabfang, und der Spatz lief wie angekündigt. J.C. war besonders gut mit neuen Piloten. Wann immer man Hilfe brauchte, verschrieb ich ein paar Flüge mit J.C. auf seinem Rücksitz. Das brachte ihn immer auf den neuesten Stand.

Ein weiteres RIO war Jim Hawkeye Laing. Während einer von zwei Kampftouren in Vietnam, die von der USS Kitty Hawk aus geflogen wurden, flammten er und sein Pilot eine MiG-17 in einem wilden Kampf in der Nähe des Haiphong-Hafens in Nordvietnam. Laing überlebte zwei Auswürfe in kaum einem Monat. Im zweiten landeten er und sein Pilot Denny Wisely in einem dichten Dschungel. Als ein Heli nach ihnen suchte, blieb Nash über ihm und deckte die Rettung bis an die Grenze seines Treibstoffs ab, während er unter feindlichem Beschuss stand. Er erhielt einen silbernen Stern. Laing, mit seiner Geschichte des Überlebens gegen alle Widrigkeiten, gab Topgun ein Element moralischer Stärke und nie aufgegebener Belastbarkeit, das enorm wertvoll war. Er war ein Generalist, der zu jedem Bereich des Lehrplans beitrug.

Als das Topgun-Programm begann, begann die Marine, ihr erstes Geschwader für den Jäger der nächsten Generation, den F-14 Tomcat, oben links auf diesem Foto des Luftkampftrainings im Jahr 1982 zu bilden. (PJF Military Collection / Alamy)
Als das Topgun-Programm begann, begann die Marine, ihr erstes Geschwader für den Jäger der nächsten Generation, den F-14 Tomcat, oben links auf diesem Foto des Luftkampftrainings im Jahr 1982 zu bilden. (PJF Military Collection / Alamy)

Ein zweiter Smith - Steve - war ein erstklassiger RIO, zeichnete sich jedoch durch seine Fähigkeiten als Verkäufer aus. Steve-O konnte einen Beduinen aus seinem Kamel herausreden, ihn mit einer Ladung rasiertem Eis nach Alaska reiten und alles gegen eine Prämie an einen Eskimo verkaufen. Er war auch ein Weltklasse-Organisator. Er hatte eine tägliche To-Do-Liste in der Tasche und es war ein seltener Sonnenuntergang, als er nicht jeden Gegenstand abgekratzt hatte. Rebel war in Bestform, als ich ihm freien Lauf ließ und nicht zu viele Fragen stellte.

RIO Darrell Gary war der jüngste Mann in unserem Kader. Er war reif (über seine Jahre hinaus), selbstbewusst und fleißig. Während der Kadettentraining, während alle anderen schliefen, wurde Gary oft im Kopf festgehalten und saß mit einer Taschenlampe in der einen und einem Lehrbuch in der anderen Hand. Er absolvierte die Klasse der Marineflugoffiziere an der Spitze seiner Klasse. Er hatte zwei Kampftouren auf dem Kitty Hawk. Es war schwer, seine extreme Selbstsicherheit zu übersehen. Da uns die Evolution sagt, dass Vögel mit diesem Merkmal zum Aussterben neigen, haben wir Gary ein passendes Rufzeichen gegeben: Condor. Es sollte ihn zur Demut ermutigen. Aber er war einer der schärfsten Dozenten von Topgun, der über einen taktischen Verstand verfügte.

Unser letzter Fund war ein Nonaviator. Chuck Hildebrand arbeitete gelangweilt und unglücklich als Geheimdienstoffizier in einer von Miramars F-8-Aufklärungsstaffeln, als Steve Smith ihn traf. Smith erkannte Hildebrands nützliches Talent und half bei der Organisation seines Transfers - alles am selben Tag. Hildebrand bekam den unvermeidlichen Spitznamen Spook. Er hat nie aufgehört, Dokumente für unsere Referenzbibliothek zu sammeln, in denen die Fähigkeiten feindlicher Flugzeuge und Piloten beschrieben sind. Ohne Spook hätte Topgun noch viele Jahre gebraucht, um sich als Forschungsbibliothek für Kampfpiloten und als Wissenszentrum zu entwickeln, zu dem es schnell wurde.

Nachdem das Team zusammengestellt war, brauchten wir einen Ort, an dem wir zu Hause anrufen konnten.

An einem Freitagnachmittag fand Steve Smith, der in einem abgelegenen Teil der Basis auf Nahrungssuche ging, einen verlassenen, heruntergekommenen Wohnwagen. Es war perfekt. Er unterhielt sich mit einem dienstfreien Kranführer für öffentliche Arbeiten und bot ihm einen Fall von Scotch an, falls er in unsere Gegend liefern würde. Später am Nachmittag wurde die 10 mal 40 Fuß große Struktur in die Höhe gehoben und in einen Raum neben dem Hangar des VF-121 verlegt.

Am Wochenende haben wir neue Fußböden verlegt, den Anhänger mit leuchtend roten Verzierungen neu gestrichen und ein Schild an die Tür gehängt, das die Existenz der Navy Fighter Weapons School ankündigt.

In der Zwischenzeit kramte Smith und stahl ein paar Büromöbel und ein paar Tresore mit Verschlusssachen von Gott weiß wo. Der Legende nach hat er etwas davon von der Luftwaffe eingesackt. Wir füllten unseren ehemals verurteilten Wohnwagen mit allen Dingen eines echten Klassenzimmers und nannten ihn zu Hause. Am Montagmorgen war Topgun offiziell im Geschäft.

Am 3. März 1969 trat in unserem gestohlenen Anhänger die Klasse 1 von Topgun zusammen. Alle acht Teilnehmer waren aus den im Pazifik stationierten Staffeln VF-142 und VF-143 gekommen, die gerade einen Einsatz in Vietnam mit der USS Constellation absolviert hatten. Sie waren einige der besten Nachwuchsoffiziere in der Flotte, alle kampferfahrenen Flieger, alle Absolventen der Marineakademie, Karriere-Marine. Die Piloten waren Jerry Beaulier, Ron Stoops, Cliff Martin und John Padgett. Die RIOs waren Jim Nelson, Jack Hawver, Bob Cloyes und Ed Scudder.

Ich begrüßte mich von Herzen und sagte, wir seien mit einem wichtigen Zweck beauftragt worden. Ich stellte mein Instruktorenteam vor. Ich erklärte, dass wir auf dem Weg zusammen lernen würden.

Das Wichtigste, was jeder Skipper beachten muss, ist Folgendes: Die Truppen müssen wissen, dass er an ihrem Wohlergehen interessiert ist. Dies gilt unabhängig vom Kommunikationsstil des Leiters. Harte Ärsche können sich auch darum kümmern. Einige Führungskräfte geben der Fürsorge Lippenbekenntnisse, aber was ein Leiter tut, um dies zu zeigen, ist weitaus wichtiger. Ich wollte, dass meine Ausbilder sie herausfordern - aber immer konstruktiv. Wir würden danach streben, ihr Vertrauen aufzubauen, nicht es zu zerstören. Sie waren Fachleute und zukünftige Mentoren in der Ausbildung. Also wollten wir ihnen zeigen, wie es gemacht wurde.